사진과 디지털 코드
11/28/2018
/ 박평종

21세기로 접어들면서 사진에 생겨난 가장 큰 변화는 두말 할 나위 없이 디지털 테크놀로지의 지배다. 모든 정보를 0과 1의 조합으로 변환시켜 저장하는 디지털 기술은 사진의 생산과 유통, 소비 방식을 크게 바꿔놓았다. 그 변화는 때로는 더디게, 때로는 급격히 진행됐으며, 일상에서부터 예술에 이르기까지 삶의 다양한 영역을 파고들었다. 디지털 기술은 단지 물리적인 변화만을 초래한 것이 아니라 우리의 사고와 감성을 ‘근본적으로’ 변화시키고 있다. 특히 디지털 기술에 익숙한 세대에게 변화의 속도와 범위는 매우 빠르고 넓다.

눈에 띄는 변화는 우선 디지털 기술의 수혜자가 특정 개인이나 집단이 아니라는 점에서 기인한다. 디지털 카메라의 보급은 광범위한 아마추어 사진가들을 양산했고, 이제 누구나 우수한 품질의 사진을 찍을 수 있는 시대가 됐다. 카메라의 성능이 향상됐을 뿐만 아니라 쉽고 간편한 인화 방식 덕분에 사진작가와 대중 사이의 경계는 매우 희미해졌다. 급기야 사진가는 대중의 사진과 자기 사진과의 차별성을 분명히 해야만 하는 지점에 이르렀다. 무엇이 예술사진과 아마추어 사진의 차이인지, 예술 사진가와 아마추어 사진가는 왜 다른지를 스스로에게 뿐만 아니라 대중에게 납득시키지 못한다면 ‘작가’로서의 사진가는 존재의 이유를 다른 곳에서 찾아야 할 처지가 됐다.

디지털 테크놀로지는 이미 일상과 분리시켜 생각할 수 없을 정도로 우리 삶의 깊숙한 곳에서 작동하고 있지만 실상 사진 문화의 영역에서는 여전히 아날로그 방식이 남아있다. 고품질의 인화를 원하는 사진가들은 여전히 아날로그 카메라를 사용해서 사진을 찍고 그것을 다시 디지털로 변환시키는 복잡한 방식을 취하고 있다. 또한 전시나 출판과 같은 형태의 유통 방식은 비록 디지털 프린트를 활용할지라도 아날로그적이다. 결과물은 인쇄의 형태로 독자와 만나기 때문이다. 디지털 코드에 근간을 둔 모니터를 통한 사진 유통은 오히려 컴퓨터나 휴대폰을 통해서 이루어지고 있다. 말하자면 디지털 코드는 아직 사진의 유통을 완전히 지배하지 못한 상태다. 이는 정보의 저장이 디지털 방식일지라도 사람은 결국 아날로그 방식으로만 정보를 수용할 수 있기 때문이다. 그런 점에서 아날로그-디지털 패러다임은 아직 이동 중이다.

한편 사진의 수정과 변형, 합성은 아날로그 시대에 비해 훨씬 쉽고 간편해졌다. 한 장의 사진에 담긴 정보는 생산자의 의도에 따라 간단하게 조작이 가능해진 것이다. 그 결과 사진은 현실을 충실히 기록한 진실의 담지자라는 생각이 뿌리째 흔들리게 됐다. 물론 아날로그 시대에도 사진의 진실성에 대한 의심이 없었던 것은 아니지만 이제 사진과 현실을 동일시하는 태도는 고루한 사고로 치부된다. 사진의 수정, 변형 여부를 시각적으로 분간하기 어려울 만큼 포토샵 기술은 꾸준히 발전하여 이제 사진 자체만으로는 정보를 신뢰할 수 없게 됐다. 반면 허구와 환영, 가상에 대한 작가들의 탐구는 폭발적으로 늘어났다. 아날로그 시대의 사진가들이 ‘현실’과 씨름했다면, 이제 디지털 시대의 작가들은 ‘가상’과 대결하고 있다.

사진이 기술(Technic) 모델에 의거한 이미지 생산 수단이라는 사실을 상기할 필요가 있다. 발명 초기부터 줄곧 지속되어 왔던 사진의 예술논쟁은 사진은 기술이지 예술이 아니라는 인식에서 비롯된 것이다. 이런 이분법적 사고를 통렬히 비판하면서 벤야민은 이미 1930년대에 사진의 예술논쟁이 철저하게 ‘반(反)기술적인’ 예술 개념에 근거한다고 지적한 바 있다. 기술과 예술의 상호 영향관계는 매우 밀접하여 둘을 분리시켜 생각할 수 없음에도 불구하고 말이다. 기술의 발전 속도가 그 어느 때보다 빠른 현재 이 지적은 다시금 성찰을 필요로 한다. 기계의 자동화는 19세기와 비교할 수 없을 만큼 눈부시게 향상됐고, 로봇과 인공지능은 인류의 미래를 위협할 정도로 빠르게 성장하고 있다. 그런 점에서 기술 패러다임은 미래를 향해서도 열려있다.

박평종(중앙대학교 인문콘텐츠연구소 연구교수)